NASA e SpaceX lançam hoje satélite 'caçador' de exoplanetas

"A Tess decolará junto do foguete SpaceX Falcon 9, por volta das 23h30, na Estação da Força Aérea de Cabo Canaveral, nos Estados Unidos".

A missão conta com o contributo do professor e astrónomo português Tiago Campante, responsável pelo estudo envolvendo a potencialidade de estrelas terem planetas em órbita.

Em 2009, o telescópio espacial Kepler foi enviado ao espaço com o mesmo objetivo de buscar exoplanetas.

Mas enquanto a maioria das estrelas na região alvo do Kepler estava entre 300 e 3 mil anos-luz de distância de nós, o Tess vai se concentrar em uma lista de aproximadamente 200 mil astros muito brilhantes a até 300 anos-luz da Terra.

A expectativa é que o TESS revele cerca de 20.000 planetas além do nosso sistema solar, conhecidos como exoplanetas, indicou a Nasa.

A Nasa prevê que a TESS poderia encontrar mais de 50 planetas do tamanho da Terra e até 500 planetas com menos de duas vezes o tamanho da Terra.

A NASA está preparada para lançar uma nave espacial de US $ 337 milhões que visa expandir a busca da humanidade por planetas além do nosso sistema solar, particularmente os mais próximos, do tamanho da Terra, que podem abrigar vida.

Kepler, a primeira missão de caça ao planeta do gênero, "foi lançada para responder a uma única pergunta: quão comum é um planeta como a Terra em torno de uma estrela como o Sol?" disse Patricia "Padi" Boyd, diretora do programa investigador convidado TESS no Goddard Spaceflight Center da NASA. O novo TESS, fabricado pelo Instituto de Tecnologia de Massachusetts (MIT), será capaz de cobrir uma área 350 vezes maior do que o observatório espacial anterior, podendo descobrir até 20 mil novos exoplanetas só nos primeiros dois anos de actividade.

"Ele foi projetado para observar 150 mil estrelas em um campo de visão razoavelmente amplo, sem piscar, por quatro anos", disse ela a repórteres na véspera do lançamento.

"Uma das muitas coisas surpreendentes que Kepler nos informou é que os planetas estão em toda parte e existem todos os tipos de planetas". "Se houver planetas por toda parte, então é hora de encontrarmos os planetas que estão mais próximos de nós, orbitando estrelas próximas brilhantes, porque estes seriam a base do sistema".

Os dados acumulados pelo Kepler neste período permitiram a detecção de mais de 4,5 mil "candidatos" a exoplanetas, dos quais mais de 2,3 mil já tiveram sua existência confirmada por observações e análises posteriores, demonstrando que eles são muito comuns, e não raros, como se pensava até pouco tempo atrás.

Concentrando-se nos planetas de dezenas a centenas de anos-luz, o TESS pode possibilitar futuras inovações, disse ele. "O número vai duplicar em relação ao visto e detectado pelo Kepler".

"A TESS é o primeiro passo", disse Stephen Rinehart, cientista do projeto TESS no Goddard Spaceflight Center da NASA.

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